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Toutes les limaces de mer ne sont pas des nudibranches !

Le terme de “limaces de mer” est employé pour désigner divers groupes de gastéropodes marins caractérisés par l'absence ou une réduction importante de la coquille chez les adultes. Sous ce nom sont bien sûr inclus les nudibranches, mais aussi toute une palette d'autres organismes présentant des adaptations et des comportements étonnants. Le présent blog est en fait consacré aux limaces de mer qui ne sont pas des nudibranches.

The term “sea slug” is used for several groups of marine gastropods lacking a shell or having a substantially reduced shell in the adult stage. This includes nudibranchs, but also a diverse array of other organisms with amazing adaptations and behaviors. In today’s entry we will dive a little deeper into these non-nudibranch sea slugs.

 

Les sacoglosses (aussi appelés ascoglosses) sont connus pour leur capacité à isoler les chloroplastes des algues dont ils se nourissent et à les conserver en vie à l'intérieur de cellules spécialisées, en faisant ainsi des animaux-plantes - des animaux capables de photosynthèse !

Des relations symbiotiques entre algues et animaux sont connues chez d'autres invertébrés marins, mais les sacoglosses sont les seuls chez lesquels les chloroplastes fonctionnels sont intracellulaires. Les scientifiques qualifient parfois les sacoglosses de limaces de mer à énergie solaire, et ces petites bêtes pourraient bien avoir un truc ou deux à nous apprendre sur les façons d'utiliser le soleil pour produire de l'énergie.

Among the other sea slugs, sacoglossans are well known for they ability to obtain chloroplasts from their algal food, and keep them alive inside of specialized cells, thus transforming themselves into animal-plants, or animals that can obtain energy from photosynthesis.

Other marine organisms have symbiotic relationships with algae inside of their bodies and can obtain sugars from them, but sacoglossans have taken this a step further, and are the only animals we know of that have chloroplasts inside of their cells. Sometimes we refer to these sacoglossans as solar-powered sea slugs, and could potentially teach us a thing or two about how to best harvest the energy from the sun.

 

Lobiger sp. © Angel Valdes / MNHN Lobiger sp. © Angel Valdes / MNHN

Lobiger est une limace sacoglosse. Cette espèce ne stocke pas les chloroplastes - à la différence d'autres sacoglosses qui recyclent les chloroplastes de leur alimentation et les conservent en vie pendant des semaines ou des mois à l'intérieur de cellules spécialisées.

Lobiger is a sacoglossan sea slug, although this species does not possess chloroplasts, other sacoglossans can retain chloroplasts from their food source and keep them alive inside specialized cells for long periods of time.

Les aplysies, ou "lièvres de mer", constituent un autre de ces groupes de limaces de mer qui ne sont pas des nudibranches. Il ne faut pas se fier aux apparences : ces innocentes bestioles sont devenues des animaux de laboratoire très importants en neurobiologie. En effet, une grande partie de ce que nous savons sur les mécanismes de la mémoire et sur la façon dont les connections des neurones se modifient pendant le processus d'apprentissage, tout cela nous l'avons appris en étudiant le système nerveux des aplysies. Les aplysies possèdent de tout petits cerveaux mais avec de très grandes cellules nerveuses, ce qui les rend faciles à manipuler pour l'étude des neurones. A Koumac nous avons répertorié plusieurs espèces d'aplysies, dont certaines particulièrement bien camouflées dans leur habitat.

Another diverse group of sea slugs includes the sea hares, some of which have become very important for neuroscience. A lot of what we know about how memories are formed in brains, and how the connections between neurons change during learning, is based on research conducted with sea hares. This is because sea hares have very small brains but very large nerve cells, making them very useful for the manipulation and study of neurons. We have discovered several species of sea hares in Koumac, some of which are very well camouflaged on their habitat.

Phylaplysia sp. © Angel Valdes / MNHN  Phylaplysia sp. © Angel Valdes / MNHN

Phylaplysia est une très petite espèce d'aplysie qui vit sur les frondes des herbes marines. L'animal est extrêmement bien camouflé, reproduisant la couleur des herbes marines, ce qui le rend particulièrement difficile à voir.

Phylaplysia is a very small sea hare that lives on the leafs of sea grasses. This animal is extremely well camouflaged, mimicking the color of the sea grasses and they are exceedingly difficult to find.

 

Les céphalaspides constituent un troisième groupe très diversifié de limaces de mer qui ne sont pas des nudibranches. Au sein des céphalaspides sont classés de nombreuses espèces vivement colorées, au point de rivaliser avec les nudibranches au concours de beauté. De nombreux céphalaspides sont herbivores - se nourrissant de divers types d'algues -, mais d'autres sont des prédateurs qui chassent activement les proies vivantes. Ces limaces sont pratiquement aveugles, mais leur tête est pourvue de soies ultra-sensibles qui leur permettent de détecter la signature chimique de leur proie, afin de les pister sur le fond et de les rattraper à la course pour les dévorer. De telles limaces peuvent vous paraitre tout droit sorties d'une histoire de science-fiction, mais c'est de la science pas du tout fictive, ici, à Koumac.

Last but not least, another very diverse and important group of sea slugs are the cephalaspidean sea slugs. Cephalaspidea includes many organisms with very colorful bodies, rivaling in beauty with those of nudibranchs. Many cephalapideans are herbivores, feeding on different types of algae, but others, like the specimen in the photo are predatory and actively hunt for prey. Even though they are nearly blind, cephalaspideans use very sensitive sensory bristles on their heads to detect the chemical signature of their prey, follow it, and hunt it. These blind predators, crawling on the bottom of the ocean, can sense their prey from the distance and take aim at it with precision and speed. It almost sounds like science fiction, but it is real science here in Koumac.

Chelidonura varians © Angel Valdes / MNHN Chelidonura varians © Ángel Valdés / MNHN

Chelidonura varians est une limace prédatrice. Les soies sensorielles de sa tête lui permettent de suivre à l'odeur ses proies. Cette stratégie de chasse et les bandes bleu néon sur fond noir de son corps en feraient un alien de terreur dans un film de science-fiction.

Chelidonura varians is a predatory sea slug. It uses the bristles on its head to track the smell of other marine animals and hunt them. Its hunting behavior and its neon-blue stripes on a black background, would make it a perfect candidate for an alien monster a science fiction movie.

Les nudibranches attirent sur eux les feux de la célébrité, mais bien d'autres limaces de mer ont beaucoup à nous offrir, et pas seulement en terme d'esthétique, mais aussi pour le progrès des connaissances en écologie du comportement, en biologie de la conservation, ou en neurosciences. Les limaces de mer sont des composants essentiels des écosystèmes marins où ils jouent des rôles clés. La santé de notre planète dépend aussi de la sauvegarde de ces organismes et de beaucoup d'autres présents à Koumac et dans les autres lagons et récifs. Les inventaires de biodiversité, tels ceux conduits par La Planète Revisitée, sont indispensables pour mieux comprendre l'évolution et la classification des espèces, dont dépendent à leur tour les recherches sur les stratégies de conservation ou les applications médicales dont bénéficieront les générations après nous.

While nudibranchs have all the fame, other sea slugs have also much to offer, not only in terms of pleasing the eye, but also to the progress of diverse fields of science, from behavioral ecology and conservation biology, to neuroscience. Sea slugs are essential components of marine ecosystems and play important ecological roles. The health of our planet is directly linked to the preservation of these organisms as well as many others found in Koumac and other parts of the ocean. Inventories of sea slugs, like Our Planet Reviewed, are very important to better understand the evolution and classification of sea slugs and therefore facilitate future research on conservation strategies and medical science from which future generations of humans will benefit.

 

Par Ángel Valdés.